Francis Collins sobre su nueva vida como asesor científico de la Casa Blanca

Francis Collins sobre su nueva vida como asesor científico de la Casa Blanca

OASHINGTON — El año 2022 de Francis Collins no ha ido exactamente según lo planeado.

El genetista bigotudo y Harley esperaban un respiro después de servir 12 años como director de los Institutos Nacionales de Salud. En cambio, Collins está más involucrado que nunca en la política científica federal. Desde febrero, ha sido el presidente del presidente Biden. asesor científico interino — un puesto que quedó vacante por la renuncia de Eric Lander en medio de un escándalo de abuso laboral.

Desde que llegó a la Casa Blanca, Collins se ha hecho cargo de la mayor parte de la cartera de Lander: a saber, establecer la nueva agencia de investigación de alto riesgo conocida como ARPA-H; ayudar a supervisar el Lanzamiento de la luna del cáncery reclutar a la próxima generación de líderes científicos estadounidenses.

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Collins se reunió con STAT a principios de este mes para hablar sobre su última aventura: una que incluye charlas diarias con Alondra Nelson, directora interina de la Oficina de Política Científica y Tecnológica de la Casa Blanca, y acumula una gran cuenta en Uber para evitar la frustración del tráfico en tiempo de paseo.

La siguiente conversación ha sido editada por su extensión y claridad.

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¿Cómo fue el proceso para encontrarte aquí, en este rol?

Eric renunció un lunes por la noche. Ron Klain me llamó el martes por la mañana alrededor de las 7 a. m. para decirme que al presidente le gustaría que consideraras convertirte en asesor científico.

¿Hubo alguna deliberación?

Cuando el presidente dice: “Necesito que vengas y seas mi asesor científico, al menos de manera interina”, no puedes decir que no.

¿Es realmente temporal? ¿Cuánto tiempo planeas quedarte?

Bueno, el trato era que yo no me convertiría en la persona permanente, lo que requeriría la confirmación del Senado y un proceso largo y tedioso, y probablemente un compromiso al menos hasta el final del mandato.

Dije que estaba feliz de entrar y hacer lo que pudiera mientras el Presidente identifica a quién quiere designar para el puesto completo que tenía Eric, que era Director de OSTP y Miembro del Gabinete.

Entonces, ¿cuál es su cartera en este nuevo rol? ¿Sigues involucrado en la respuesta de Covid?

Mis interacciones con el presidente en realidad han sido más sobre Cancer Moonshot, que por supuesto le importa mucho, y también sobre la necesidad de reclutamiento para los principales puestos científicos. Y ARPA-H.

En cuanto a la contratación, quedan por cubrir cuatro puestos principales: un nuevo director del NIH, primer director de ARPA-H, reemplazo a largo plazo de Eric Lander como director y asesor científico de la OSTP, y nuevo director del Instituto Nacional del Cáncer. ¿Hay una prioridad entre estos?

En términos de prioridades, obviamente, encontrar un director de NIH requiere la confirmación del Senado, lo que significa que no desea esperar demasiado y se acabó el tiempo este año calendario. Ya estaba en marcha cuando llegué: Eric había priorizado muchas ideas sobre posibles líderes que habían sido presentadas por tantos grupos. Pero tuve que retractarme con la plena participación de la oficina de personal de la Casa Blanca.

Al parecer, no existe una forma estándar de hacer este tipo de investigación. No existe un comité de búsqueda formal, ya que todo debe ser profundamente confidencial. Por lo tanto, el NIH era una alta prioridad, al igual que los otros dos.

ARPA-H, una vez el Omnibus [spending bill] pasó y hubo autorización suficiente para decir que sí, que podíamos empezar a contratar a un director, inmediatamente subió mucho porque es una prioridad presidencial muy alta. Y, por supuesto, algo egoístamente, también espero encontrar a la próxima persona que pase por la confirmación del Senado como director de OSTP, asesor científico y mi tarjeta para salir de la cárcel.

Todo va bastante bien.

Entonces, ¿cuál es tu sentido del tiempo?

Estamos bastante bien con tres de los cuatro, por supuesto, reconociendo el Vacante en el NCI vino más tarde – Ned Sharpless no se fue hasta el 29 de abril. Así que este está unos pasos por detrás. Los demás lo están haciendo bastante bien.

¿Es cuestión de semanas, meses?

Espero que sean unas semanas.

La administración ha hecho de la diversidad una prioridad. ¿Podemos esperar ver mujeres y/o personas de color en estos roles?

Cuando era director del NIH, dije que esperaba que cuando buscaran a mi sucesor, eligieran a una mujer, una persona de color o ambas cosas. Creo que el talento está absolutamente ahí, en todas las áreas de las que acabamos de hablar.

Aún así, la red del buen viejo parece estar impulsando principalmente ideas sobre quiénes podrían ser esos líderes masculinos blancos. Una vez que superas eso y dices: “Espera un minuto, veamos realmente el talento que hay”, está claro que hay muchos grandes líderes, y es hora de darles una oportunidad.

¿A qué te refieres con “red de buenos amigos”?

Estos serían principalmente líderes universitarios senior que son profesores titulares o decanos. En su generación, que también es mi generación, no me refiero solo a los demás, el recuerdo de quiénes fueron sus colegas, debido a la historia aquí, en su mayoría son personas que se parecen a ellos. Es tan anticuado y desafortunado aquí en términos de identificar dónde reside realmente el talento.

¿Ha leído el libro reciente de Tom Insel, ex director del Instituto Nacional de Salud Mental, en el que lamentaba la falta de mejora clínica en la atención de la salud mental a pesar de las inmensas inversiones realizadas por los NIH? Qué pensaste?

No tengo. Está sentado en mi estante. Pero tuve una conversación con Tom sobre otra cosa y él estaba molesto: sentía que lo único que la gente notaba sobre su libro era una reseña del NIH.

Sin embargo, ¿qué opina de las críticas más amplias: que a pesar de todo el fantástico trabajo que realiza el NIH, no siempre se traduce, o no siempre se traduce rápidamente, en mejoras reales en la prestación de atención médica?

Toma todas las críticas en serio. Creo que el NIH es la mejor empresa de investigación biomédica del mundo, pero siempre podría ser mejor. También me impaciento cuando las cosas parecen tardar demasiado en pasar del descubrimiento a la implementación en la práctica clínica o, a veces, ni siquiera llegar allí.

Sin duda fue interesante tener la experiencia de Covid, cuando no había absolutamente ninguna tolerancia de mi parte ni de nadie para este tipo de retraso. Fue bastante impresionante ver a los NIH estar a la altura de las circunstancias, con el desarrollo de vacunas en 11 meses, la formación de la asociación público-privada ACTIV [on Covid therapeutics] y la iniciativa RADx para desarrollar pruebas en el hogar, que ahora todo el mundo da por hecho.

En cuanto a la parte traslacional, esa ha sido mi impaciencia, por lo que mi primer gran impulso cuando me convertí en director de los NIH fue el Centro Nacional para el Avance de la Ciencia Traslacional.

Pero estoy aún más impaciente que eso, por lo que el programa ARPA-H, defendido por el presidente Biden, encaja en este nicho que creo que todavía no tenía apoyo. Entonces, si la gente se queja de que todavía no tenemos la situación perfecta, digo que estoy de acuerdo, así que pongamos en marcha ARPA-H y financiémoslo adecuadamente.

¿Su salida del NIH significa que su banda, Affordable Rock ‘n’ Roll Act, ya no existe?

Covid nos puso en espera, tengo que decir. Íbamos a hacer un ensayo anoche, al aire libre… pero tres miembros de la banda dijeron que tenían Covid.


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